Nuevo dinosaurio patagónico

Publicado por Francisco Gil Gonzalez | jueves, 24 de diciembre de 2009


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Nuevo dinosaurio patagónicoDominaron la Tierra a fuerza de su tamaño pero, hasta ahora, eran desconocidos en el hemisferio sur. Un grupo de paleontólogos halló los restos de tres esqueletos de dinosaurios que habitaron la Patagonia argentina hace 190 millones de años, que podrían echar luz sobre la evolución temprana de estos reptiles extintos.

Se trata de una especie temprana y hasta ahora jamás hallada en el sur del continente: verdaderos “gigantes” cuadrúpedos y herbívoros, de cuello largo y cabeza pequeña y de gruesas extremidades aptas para la carrera.

Tras confirmar el hallazgo, los científicos podrán usar los restos para dilucidar cómo fue la vida en el período Jurásico, sobre el que la ciencia no ha podido aún reunir demasiados detalles.

“En general, el registro de dinosaurios del hemisferio Sur es más incompleto que el del Norte, y esto es particularmente así para los del período Jurásico. La mayoría de los hallados hasta ahora corresponden al Cretácico (el período posterior, iniciado hace unos 135 millones de años) y estos nuevos restos pueden ayudar a explicar la evolución anterior”, dijo a BBC Mundo el científico Oliver Rauhut, curador de la Colección Estatal de Paleontología y Geología de Munich (Alemania), quien tomó parte en la investigación.

La campaña, por la provincia sureña de Chubut, fue integrada por 18 científicos de Europa, América del Norte y Latinoamérica y estuvo bajo la organización del Museo Egidio Feruglio de Argentina, una de las instituciones líderes en el trabajo con dinosaurios en la región patagónica.

Juntos, exploraron la zona de la Cuenca del Gastre, a 600 kilómetros de la capital provincial, Trelew.

Esqueletos reveladores

Los tres esqueletos, sin embargo, no fueron hallados completos. Pero los restos óseos resultan suficientes para establecer que se trata de dinosaurios del tipo prosaurópodos, unos ejemplares de enormes proporciones que dominaron la región en el Jurásico inferior de la era Mesozoica.

“Por entonces, cuando reinaban estos vertebrados jurásicos los mamíferos no existían”, explicó el científico argentino Diego Pol, director del museo Feruglio e investigador del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (Conicet).

Según los expertos, la suma de porciones de esqueleto, patas traseras y delanteras, cintura y columna vertebral de los ejemplares permite darse una buena idea de cómo se veían estos dinosaurios.

“Sabemos que eran extremadamente grandes para su tiempo, lo que es importante para entender el Jurásico inferior, que es cuando los dinosaurios comenzaron a convertirse en los dueños de la Tierra”, dijo a BBC Mundo el paleontólogo Rauhut.

Pero, además, los restos de reptiles permiten suponer cómo se transformó el clima en la zona: de un espacio más cálido y húmedo, con una flora abundante y con fuerte predominio de las araucarias, a la seca y desolada estepa patagónica de hoy.

Voladores

En la misma expedición se hallaron, además, restos óseos de pterosaurios o reptiles voladores, de entre 1 y 1,5 metros de envergadura de alas, de los que hasta el momento no existían registros numerosos.

Y no es que no hayan poblado los cielos de la Patagonia, sino que sus evidencias óseas no han podido resistir el paso del tiempo.

“Los restos de estos animales, de estructura liviana y huesos delgados y delicados para alivianar el peso y facilitar el vuelo, se destruyen muy fácilmente. Fue un hallazgo bastante sorprendente: son los más antiguos en su tipo hallados en el hemisferio Sur”, agregó Rauhut.

En el laboratorio

Por el momento, los restos permanecerán en el museo de Trelew, para ser estudiados en el laboratorio por los mismos científicos que lideraron la campaña de descubrimiento.

En total, son 15 bloques de piedra con huesos en su interior, que pesan más de una tonelada y han sido trasladados por expertos desde el sitio arqueológico hasta la ciudad patagónica.

Las inspecciones en la zona de Gastre continuarán el próximo año a la espera de nuevas evidencias, en las que la Patagonia es rica, que permitan develar el pasado prehistórico.

Valeria Perasso | BBC Mundo, Argentina


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