El misterio del origen de las plumas en los dinosaurios

Publicado por Francisco Gil Gonzalez | viernes, 25 de diciembre de 2009


Print

El misterio del origen de las plumas en los dinosauriosEl hallazgo de los fósiles de un dinosaurio 'heterodontosaurus' con plumas en su cuerpo puede dar un vuelco a lo que se sabía sobre el origen de estos filamentos, característicos de las aves. Se trata de un 'Tianyulong confuciusi', que vivió en el Cretácico inferior (hace entre 144 y 99 millones de años) y que ha sido localizado en la provincia china de Liaoning.

Hasta ahora todos los fósiles de dinosaurios con plumas encontrados eran del grupo de Saurischia, un suborden del que forman parte los terópodos, de quienes se cree que descienden las aves. Sin embargo, el 'Tianyulong' pertenece al otro gran subgrupo, el de los Ornithischia, según el exhaustivo análisis que el equipo de Xiao-Ting Zeng publica esta semana en 'Nature'.

La hipótesis que lanzan los investigadores chinos es que las plumas primitivas fueron un rasgo común en todos los dinosaurios desde su origen, hace más de 200 millones de años, pero que acabó por desaparecer en el transcurso de la evolución.

Los saurisquia y los ornitisquia

Los dinosaurios pueden dividirse en dos grandes grupos: los saurisquia y los ornitisquia, dependiendo de la estructura de la cadera. Los primeros tienen la llamada "cadera de lagartija", es decir, como la un reptil, mientras que los segundos tienen la "cadera de ave". Entre los saurisquia, podemos encontrar al velociraptor, al tiranosaurio, los alosaurios y los diplodocos, y por supuesto Arqueopteryx, el ave fósil más antigua a pesar de la forma de su cadera. Curiosamente, las aves actuales descienden de estos dinosaurios saurisquios, a pesar de la "cadera de reptil", entre otras cuestiones, por las semejanzas en cuanto a su esqueleto.

Entre los segundos, los ornitisquios, encontramos al apatosaurio, el protoceratops, el triceratops y el popular estegosaurio. Todos los ornitisquios eran herbívoros, y al contrario que los saurisquios, no se le conocían apenas plumas. Pero el Tianyulong confuciusi, es precisamente un ornitisquio, herbívoro, y, este extraordinario animal ya vivía en el Cretácico temprano, hace 144 millones de años, pero desciende de un linaje muy antiguo que se remonta incluso a 70 millones de años más atrás.

Tanto, que puede estar en el origen de todos los dinosaurios herbívoros, algunos tan famosos como los triceratops o el estegosaurio. El problema es que el nuevo fósil tiene impresiones claras de estructuras que recuerdan a las plumas. ¿Qué hacen las plumas en un animal así?

Enigma para los paleontólogos

Antes de los años noventa, las plumas, que están presentes en todas las aves, constituían un atributo exclusivo de este grupo, incluyendo a la famosa ave-reptil Archaeopteryx del Jurásico tardía, hace 150 millones de años. Sin embargo, el hallazgo de dinosaurios con plumas en China, y especialmente en la provincia de Liaoning, supuso una especie de terremoto para los paleontólogos. Hablamos de géneros como Caudipteryx y Microraptor. Son terópodos, saurisquios, y como tales, emparentados con la aves de alguna manera. La sorpresa de encontrar plumas en estos dinosaurios era fabulosa, pero encajaba con las ideas de que las aves son dinosaurios que vuelan.

Pero en el caso de Tianyulong, la presencia de algo parecido a plumas no cobra ningún sentido, puesto que este antiguo dinosaurio no estaba emparentado con las aves. Si estos filamentos plumosos hubieran evolucionado a partir de la epidermis, como en las aves actuales, el lío evolutivo estaría servido. Inicialmente se pensó que las plumas habían sido "inventadas" por la evolución para permitir el vuelo, y posteriormente, las ideas se centraron en que las plumas habían surgido inicialmente como elemento termoregulador para controlar la temperatura del cuerpo. ¿Pudieron surgir en grupos de dinosaurios de forma independiente? El enigma permanece.


Etiquetas: | |

Si te gusta este articulo, unelo a tus favoritos

Stumble
Delicious
Technorati
Twitter
Facebook

0 comentarios en "El misterio del origen de las plumas en los dinosaurios"

Publicar un comentario

Deja tus opiniones y comentarios aquí!

C.C. 2,5 Noticias Dino | Template Designed by Jake F. Ilac | FRONTPAGE